大師輕鬆讀253:X計畫帶你上太空

  • 出版日期:2012/02/01
  • 語言:繁體中文
  • 字數: 24,336
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此刻,各家私人火箭已經進入倒數階段,就等你揭開機密的X大獎,實現太空旅行的計畫。

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本期目錄:

1. X 大獎的緣起
2. 柏特‧魯丹與太空船一號
3. X大獎的航行
4. 太空總署也來軋一角
5. 太空旅遊業
6. 太空中的旅館與地球上的太空機場
7. 其他可能的應用

主題看板:

X大獎(X-Prize)

1927年5月20日至21日,美國飛行員查爾斯.林白(Charles Lindbergh)駕駛「聖路易精神號」飛機單獨飛越大西洋,共用了33.5個小時從紐約飛至巴黎,贏得了價值2.5萬美元的「奧泰格獎」(Orteig Prize),也促進了航空業的快速發展。1995年,戴曼迪斯從林白所著的《聖路易精神》(The Spirit of St. Louis)中獲得靈感。戴曼迪斯認為:「這正是推廣太空旅行所需要的東西!我們需要一個鼓勵開創太空飛行記錄的獎項。」戴曼迪斯堅信,利用私人企業進行運作,可以有效地降低成本並達成目標。

戴曼迪斯召集朋友成立「新聖路易精神」組織,也就是「X大獎」的評審與研究機構。雖然他只籌集了約2.5萬美元的經費,但「X大獎」先後得到企業家、冒險家和旅行家的資助,獎金規模也不斷提升。1998年5月,在美國第一銀行的參與下,獎金突破500萬美元;2004年5月,在安薩里家族的贊助後,獎金高達1000萬美元,名稱也改為「安薩里X大獎」。後來的X大獎包含各項促進科學、基因以及汽車創新設計的獎項,這些大獎幾乎都是由超級富豪提供資金。加拿大礦業巨頭布盧遜(Stuart Blusson)提供資金,鼓勵民眾用更迅速、更廉價的方破解人類基因密碼;Google的創辦人賽吉·布林(Sergey Brin)和賴瑞·佩奇(Larry Page)所資助的X大獎,則是舉辦一場奔向月球的私人競賽。

柏特·魯丹(Burt Rutan)

迪士尼樂園在1950年代推出一系列太空節目,談論著關於無重力漂浮、月球探險、火星生命等主題。這些節目觸發了幼時魯丹太空旅遊的夢想,魯丹回憶說:「大家或許不相信,但這確實影響了我的一生。」魯丹努力嘗試降低成本,尋找一種經濟的、大眾化的太空旅遊方式,讓阿波羅太空船的故事也能夠發生在其他人身上。魯丹對於製作飛機充滿天賦,包括空氣動力學或新原料的運用,以及外形設計的靈感,還創新地將木頭、紡織品、金屬之類的輕型合成原料運用到飛機製造中。從「旅行者」(Voyager)到「太空船一號」(SpaceShipOne),魯丹都改變了飛機的外表和功能,將理論、記憶、視覺和一部分哲學都運用到了飛機的設計上。

魯丹在1982年4月於莫哈維沙漠建立縮尺複合(Scaled Composites)公司,主要為美國空軍、美國航空局設計、製造和檢測試驗模型。作為一名大膽的企業家和一個具有遠見的設計師,魯丹的哲學是,好的理念來自緊密合作的團隊和敢於冒險的環境。他是一個有管理能力和創新精神,能吸引技術員、飛行員和工人的企業家。然而魯丹並不願將他的方式稱為管理,這和他在設計上不拘一格的天性一樣,除了簡單的安全規則之外,魯丹不是一個喜歡規則的人。魯丹的公司「縮尺複合」成立至今,已經發展成為世界上產量最多的飛機原型發展公司之一,現在的主要業務均來自私人顧客。縮尺複合的發展可說是智慧與技術兼備,而且兩者發揮的效率都相當高。魯丹認為:「載人上太空飛行不只是政府的事。我們已經證實,一個資源有限、只有幾十名員工的小公司也可以做到。」

X大獎的航行(The X Prize Flight)

隨著太空科技的飛速進步,太空旅遊時代也即將到來。太空飛行不再是政府機構的專利。掛著太空船一號的白騎士噴氣式飛機在2004年9月29日從加州莫哈維沙漠一座機場升空,開始了角逐X大獎的飛行之旅。太空船一號的飛行員,是南非裔美國人邁克·梅爾維爾(Mike Melvill)。白騎士起飛時,太空船一號緊掛在白騎士的腹部,隨後不久,開始與機腹脫離,並依靠兩根懸索懸吊在白騎士的後下方。當太空船一號高度上升到15公里時,梅爾維爾發動引擎,以3倍音速的速度向太空邊緣直衝,緊接飛出大氣層,到達距離地面100公里的高度,也是國際公認的太空起點。

當天,有數千名觀眾從地面仰首遙望,直至白騎士變成一個小白點,然後消失在人們的視線範圍外。太空船一號在離地88分鐘後,又重新返回莫哈維沙漠。太空船停穩後,飛行員梅爾維爾站在太空船一號的頂部,高舉雙手,豎起拇指,接受在場觀眾的歡呼。太空船一號的成功航行意味著沒有政府參與的私人太空旅遊時代悄悄來臨。太空是人類所嚮往和追求的夢想,但只有少數政府掌握技術與資源,對於大多數人仍是遙不可及。私人太空航行技術的興起,可能使太空旅行更加實際甚至成為平民化活動,進而帶來巨大的商業價值。從長遠來看,無論是獲獎者和設獎者都有著如宇宙般遼闊的商業前景。

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